Décoratrice Elsie de Wolfe Took L.A. par Storm dans les années 1940

Comment Elsie de Wolfe, la décoratrice la plus célèbre du monde, a fui les nazis, a déroulé le chintz et est devenue le toast de Tinseltown

Un mois avant que les chars d'Hitler ne rentrent à Paris, Elsie de Wolfe - décoratrice pionnière, femme la mieux habillée du monde, membre de la Ville Lumière - s'est enfuie. Vêtue d'une robe de jour percutante de sa bien-aimée Mainbocher, la petite octogénaire aux cheveux bleus a conduit vers le sud en elle avec chauffeur Rolls-Royce Phantom II Sedanca de Ville, accompagnée de son mari, Sir Charles Mendl, et de leurs deux caniches. Vogue le chroniqueur John McMullin, un ami si proche que les Mendls le considéraient comme un fils, le suivit dans une Buick avec la secrétaire d’Elsie; Le valet de McMullin, accompagné de la femme de chambre d'Elsie, a piloté le dernier des véhicules, un break Ford rempli de malles Vuitton.

Quelques semaines plus tard, la caravane est arrivée à Lisbonne, au Portugal, où les Mendls ont embarqué à bord du Pan American Yankee Clipper

, le Concorde de son temps, à destination de la ville natale de New York du décorateur. Vingt-six heures plus tard, le 3 juillet 1940, la femme surnommée autrefois la réfugiée la plus huppée de la Seconde Guerre mondiale est entrée sur le tarmac de l'aéroport de La Guardia, avec des courses dans ses bas et la survie en tête - la sienne ainsi que L’Europe. «Envoyez des avions», implora Lady Mendl à un journaliste. «Ce sont les seules choses qui gagneront la guerre. Les hommes n’ont pas tant d’importance. Avions! Avions! Avions!"

Pendant la guerre, Manhattan était un havre pour l’Europe chic et apatride, et pour Elsie, son adoption opportune en était une qu’elle manipulait à son avantage. Bien qu’elle et Charles, une espionne britannique à la retraite, elle a épousé en 1926, à la grande surprise de tout le monde depuis la ce qu'ils avaient en commun était une préférence pour les femmes - avaient des investissements américains à tirer, leurs actifs étrangers étaient gelé. Pressés pour de l'argent, ils ont troqué et négocié.

La valeur publicitaire d'Elsie signifiait qu'elle pouvait obtenir une forte réduction de l'hôtel St. Regis, en la redécorant Suite du 18ème étage dans sa palette caractéristique de vert et de blanc et aménageant son salon pour être éclaboussé la couverture de Maison & Jardin. Et quand elle ne servait pas de cocktails aux célébrités américaines et aux aristocrates européens, on la voyait: déjeuner au nouveau Le d'Henri Soulé Restaurant Pavillon, assister à un strip-tease dans la discothèque Monte Carlo de Fefe, ou se déchaîner dans un automate, bien que utilisant des cristaux d'hôtel empruntés et couverts.

Un an environ plus tard, les Mendls ont décidé de ne pas faire la guerre dans le sud de la Californie, un endroit où leur budget serré pourrait aller plus loin et où le temps hivernal était plus salubre. «Et les filles qu'on peut avoir pour déjeuner et dîner!» Charles, gourmand dans tous les sens du terme, s'est enthousiasmé dans une conversation avec l'artiste Ludwig Bemelmans de Madeline notoriété. «Dans le monde entier, il n'y a plus de belles femmes - blondes, rouges, brunes - et on peut presque tout manger ici. Je trouve les restaurants extrêmement bons et on mange bien dans les maisons privées.

Les compressions étaient inévitables, bien sûr. La Rolls-Royce noire qui avait servi les Mendls lors de leur vol au départ de Paris serait vendue au département des accessoires de Warner Bros. pour 750 $ et remplacé par un break qu'ils partageaient avec un autre réfugié, pour économiser l'essence en ces jours de rationnement. La voix mélodieuse de Charles et sa présence majestueuse l'ont amené à gagner un revenu supplémentaire. Anglais avunculaires dans les drames radiophoniques et les films, en face d'Ingrid Bergman dans Alfred De Hitchcock Célèbre.


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Gracieuseté de 20th Century Fox

Gene Tierney dans La lame du rasoir; Lady Mendl a été la consultante du décor du film en 1946.


Pour la part d’Elsie, son expertise en design lui a valu une valeur inestimable en tant que conseillère en décoration de décors pour l’adaptation de W. Le roman de Somerset Maugham La lame du rasoir. (Elle a également fait un test d'écran chez Warner Bros., pas dans l'espoir de décrocher un rôle dans un film, selon la chroniqueuse à potins Louella Parsons. notée, mais «pour qu'elle puisse se voir comme les autres la voient.») Une autre entreprise lucrative d'Elsie était une émission de radio appelé Petit-déjeuner au Beverly Hills. Diffusé depuis le Beverly Hills Hotel, il s'est avéré être un flop, disparaissant après un seul épisode. Pourtant, à la connaissance du grand public, les globe-trotteurs Mendls avaient simplement traversé le pays pour être au courant des choses, toujours l’endroit préféré d’Elsie. Hollywood, a-t-elle déclamé, était «le nouveau point focal de la civilisation».

En fait, la décoratrice, ancienne actrice de théâtre, n’était pas étrangère à Tinseltown, car nombre de ses plus grands noms avaient assisté à de grandes fêtes à la Villa Trianon, la maison des Mendls à Versailles. Mary Pickford et Douglas Fairbanks étaient de vieux amis d'Elsie, il avait supervisé l'installation de projecteurs de films professionnels à la Villa Trianon afin qu'elle puisse montrer les derniers films - et sa nièce d'autrefois Winifred Shaughnessy, alias Natacha Rambova, était autrefois Mme. Rudolph Valentino. La région de Los Angeles a également été le site de certains des travaux les plus intelligents de Lady Mendl. Pour l'héritière américaine racée Dorothy di Frasso, elle a livré un manoir de Beverly Hills où le papier peint chinoiserie a rencontré un tapis moelleux en fourrure de singe (Marlene Dietrich a loué l'endroit pour un temps). À Brentwood Heights, les chambres spacieuses d'Elsie pour Gary Cooper et son élégante épouse, Rocky, se vantaient de miroirs en étoile Serge Roche, d'un lit bateau à pampilles extravagantes et de paravents.

D'abord couchés avec Fred Astaire et sa famille, puis louant leur propre logement, Elsie et Charles ont finalement acheté une hacienda des années 1920 à Beverly Hills en 1942. Ils l’ont baptisé After All, le titre de l’autobiographie du décorateur. Après des mois de massages d'experts, le logement de 3500 pieds carrés est venu incarner le genre de vitalité juvénile qu'Elsie s'efforçait de maintenir en elle-même grâce à des chirurgies plastiques, des traitements hormonaux, des têtards et des régimes à la mode. La peinture blanche rafraîchissait l'intérieur et l'extérieur de la maison en pot de fleurs rouge, et des toiles à rayures vertes et blanches voilaient la porte d'entrée et les loggias voûtées, cette dernière surnommait avec humour la rue de Rivoli. Des vignes virevoltaient à travers les grilles de fenêtre en fer de style Inquisition. Des bégonias et des marguerites, tous blancs, moussés dans le jardin, où les topiaires imposantes se dressaient comme des sentinelles et le lierre panaché fleurissait. La piscine a été remplie pour faire place à un olivier mature, bien que le premier spécimen soit arrivé beaucoup trop petit au goût de Lady Mendl. «Pensez-vous que je vais vivre éternellement, regarder cette chose grandir?» dit-elle au livreur. "Emportez-le et ramenez quelque chose de plus grand."

La rénovation d'After All, a déclaré Elsie, coûtait moins cher que toutes les antiquités françaises du XVIIIe siècle de la Villa Trianon ou de son penthouse parisien. Les sols étaient laqués en noir, tandis que les murs et les plafonds arboraient du papier peint en treillis, de fausses clôtures, de la peinture verte brillante et des hectares de miroir; les tissus étaient rayés ou fleuris ou éclaboussés de frondes de fougère. Des touches de rouge corail rappellent l’un des biens précieux de la décoratrice: une horloge émaillée Fabergé qui avait été un cadeau de son premier client millionnaire, l’industriel Henry Clay Frick. Lorsque les éditeurs de Maison & Jardin est venu appeler à nouveau, Elsie a franchement décrit le contenu d'After All comme de la «poubelle», découverte dans les magasins de bonnes affaires et habillée avec de l'émail satiné et des tissus impeccables.

Les chaises du directeur étaient utilisées pour les repas. Des feuilles de miroir galbées étaient collées autour des fenêtres comme des cadres scintillants. Face à un bureau terne, Elsie et sa secrétaire l'ont découpé avec des gravures Piranesi découpées. La dépense a peut-être été négligeable, compte tenu des budgets d'avant-guerre réputés stratosphériques du décorateur, mais l'atmosphère chez Mendl était incroyablement effervescente. Pour preuve, regardez L'étoile, un véhicule Bette Davis de 1952 qui utilisait After All comme décor pour un cocktail bruyant. Remplie de fêtards, la scène fait écho aux shindigs réels des Mendls - jusqu'à leur propre majordome qui se promène avec un plateau d'argent à la main, devant un armoire achetée en magasin que Tony Duquette, un scénographe prometteur et protégé d'Elsie, avait incrusté de coquillages baroques, de fausses émeraudes et de plâtre blackamoors.

La maison, située sur Benedict Canyon (ou Cañon, comme Elsie préférait) Drive, était autant un carrefour culturel qu'une résidence privée. Frank Sinatra est arrivé et est reparti complètement ébloui. Greta Garbo et la strip-teaseuse Gypsy Rose Lee s'y sont rencontrées pour la première fois dans un face-à-face improbable conçu par Lady Mendl, une amie commune. Salvador Dalí a dessiné un cheval dans le livre d'or. L'actrice Hedy Lamarr était une habituée, à tel point que les Mendls ont servi de matrone d'honneur et d'honneur à l'un de ses mariages. Les après-midis peuvent être passés à jouer au gin rami avec le réalisateur George Cukor et le magnat de la radio Atwater Kent ou à passer devant des plateaux de cinéma. À la nuit tombée, Lady Mendl s'enveloppait dans un manteau chinchilla jusqu'aux genoux (réputé l'un des deux seuls à Hollywood) et se dirigeait vers des boîtes chics telles que Chasen et le Mocambo. Et quand elle ne frappait pas la ville avec une énergie qui démentait ses années - en 1947, la femme de 88 ans a signé 600 exemplaires de son livre de cuisine en une seule fois - elle organisait des déjeuners inoubliables et les dîners.

«Elsie était la reine des hôtesses d’Hollywood, et toutes les autres étaient des doublures», se souvient l’actrice Arlene Dahl, qui a attiré l’attention de Charles et apprécié son humour débauché; elle est également venue appeler Elsie «Mère», tout comme de nombreux jeunes amis du couple populaire. (Les beaux cheveux couleur flamme de Dahl complétaient parfaitement le décor d'Elsie.) Jamais fan des salles à manger formelles, Elsie s'est transformée After All est dans un bar aux allures de boîte de nuit avec des meubles en rotin et une tente au plafond - un rappel subtil de sa vie de nomade et de réfugiée statut — en choisissant plutôt d'organiser les repas dans toute la maison de randonnée et son jardin, souvent à des tables pliantes pouvant être rangées jusqu'à la prochaine soirée.

Les marque-places peuvent être des feuilles de lierre fraîches sur lesquelles les noms des invités sont écrits à l’encre blanche, et la soupe à la crème de tomate peut être présentée dans des soupières individuelles en forme de têtes de chou-fleur. La lame du rasoir la star Clifton Webb, la drôle de fille Fanny Brice (elle s’appelait en plaisantant «l’ami juive» d’Elsie), et d’autres une fois sont arrivés pour trouver leur repas dans la chambre d'Elsie, l'hôtesse allongée sur son lit double et la nourriture rentrée dans le pique-nique paniers. Les journalistes léchaient chaque détail, même si l’un des lecteurs de Louella Parsons a écrit pour se plaindre que Lady Mendl avait autant de publicité que n’importe quel lauréat d’un Oscar.

Pour Elsie, cependant, Hollywood n'était qu'un port d'escale, comme l'indiquent les mots brodés sur l'un des coussins de devise en taffetas disposés sur les canapés d’After All: IL FAUT UN CŒUR STOUT POUR VIVRE SANS RACINES. La phrase vient du roman de 1939 de son amie Erich Maria Remarque Flotsam, dont le sujet, à juste titre, était les réfugiés de la Seconde Guerre mondiale. «Elsie parle toujours de retourner à Versailles quand tout cela sera terminé», a déclaré Charles à un ami. En 1947, elle réalisa son souhait: la Villa Trianon, endommagée par les officiers SS qui l’avaient occupée, était à nouveau la sienne et fut rapidement restaurée avec l’aide de Duquette. Au cours des trois années suivantes, jusqu'à sa mort à 91 ans, Lady Mendl partagerait largement son temps entre cette maison et ses fouilles en Californie.

Quelques semaines avant la mort d'Elsie, elle et son mari ont organisé leur dernière grande fête à la Villa Trianon. Plus de deux douzaines d’invités, parmi lesquels le duc et la duchesse de Windsor, ont assisté à un dîner buffet suivi d’une projection du prochain film de Billy Wilder Sunset Boulevard. Vêtue de Mainbocher et drapée de perles, la vieille hôtesse ne ressemblait en rien à Norma Desmond. Malgré les goûts inconstants du public, Elsie de Wolfe n’était jamais tombée en disgrâce - et pendant une décennie glorieuse, elle a montré à Hollywood ce qu’était le vrai pouvoir des stars.

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