Un exercice de simplicité

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Il existe de nombreuses définitions de la vie facile, mais elles ont tendance à se diviser en deux catégories: la sybarite et l'essentialiste. La facilité pour la sybarite dépend d'une abondance de services et de luxe (et au fond, c'est une forme d'abandon), tandis qu'un essentialiste emprunte le chemin de la plupart des résistances à la recherche de la pureté. L'un s'accumule tandis que l'autre désinvestit, mais il est parfois difficile de dire quel processus est le plus coûteux.

S'il avait voulu un Xanadu, l'artiste et architecte Steve Mensch avait certainement les moyens d'en construire un. Ses maisons citadines comprenaient une villa de style international de 10000 pieds carrés cachée derrière la façade d'une ancienne usine de Greenwich Village et une maison de ville de cinq étages. Lorsqu'il a décidé de se réinstaller dans le pays il y a 12 ans, Mensch est allé magasiner pour une étendue de terres seigneuriales au bord de la rivière dans la vallée de l'Hudson. Par un après-midi de fin d'hiver, Mensch et son agent immobilier ont traversé les bois enneigés jusqu'à une clairière magique à côté d'un barrage - une cascade de 50 pieds en cascade sur un affleurement massif de roches dans un privé bassin. Son drame lyrique lui rappelle, dit-il, la vallée du Rhin. Il a également inspiré - atypiquement chez un moderniste fervent - "un roi fou Ludwig" élan: "Ma première réaction a été que le site appelait à un château vertical."

Mensch a rapidement acheté la propriété - 600 acres de nature sauvage immaculée divisée en deux par une importante mise à mort, ou ruisseau, dans l'Hudson, à condition que quels que soient les obstacles potentiels au zonage, il puisse construire à côté des chutes. Ses ambitions pour la maison, cependant, étaient de changer radicalement. «J'ai décidé de camper seul là-bas pendant un certain temps et de cartographier la topographie», dit-il. «J'ai donc déplacé un lit bébé et une table à dessin dans un cottage que l'ancien propriétaire m'a laissé utiliser. L'approche du printemps a révélé une douceur du paysage que je n'avais pas vue, et j'ai mis au rebut la folie ludovicane au profit de quelque chose de moins Wagnérien: une série de pavillons dont la conception est une synthèse de l'architecture traditionnelle japonaise et balinaise avec le modernisme et les Arts et Métiers bungalow."

La topographie de la maison de l'architecte était, à certains égards, autant un facteur dans sa démarche que la configuration du terrain. Mensch est le patriarche d'une famille que l'on pourrait qualifier de moléculaire plutôt que nucléaire. Il marie une notion ultramoderne de liberté personnelle à un ancien modèle de vie communautaire. Vivant sous les multiples toits que Mensch a élevés pour eux se trouvent sa femme, Pam, une pianiste classique et une traductrice du grec ancien largement publiée; les deux fils du couple, Joe et Jake, tous deux d'âge universitaire; ses fils adultes issus d'un premier mariage, Josh et Jon; et le compagnon de Mensch, Greg Patnaude, un pêcheur et horticulteur passionné qui est responsable d'une grande partie de l'aménagement paysager. «Greg et Pam étaient étudiants diplômés à Cornell - elle en classiques, lui en théâtre - quand j'étais professeur d'architecture là-bas», explique Mensch. «Nous vivons ensemble depuis 25 ans. Nous sommes tous les trois très solitaires et nous travaillons seuls la plupart de la journée. Greg est à l'extérieur, Pam dans son studio et moi dans le mien. La sérénité est importante pour nous. Il n'y a pas de télévision ni de système de son dans la maison principale, même si je nous ai construit une salle de projection, parce que nous adorons notre film du soir. Je suis celui qui prend les décisions esthétiques - ce n'était pas un projet de comité - mais nous tous, mes fils inclus, partageons un dégoût pour l'excès décoratif et la prétention. J'ai en grande partie arrêté de pratiquer l'architecture résidentielle parce que j'étais fatigué de répondre aux besoins des clients pour des équipements scandaleusement luxueux. Répondre à nos propres exigences spatiales et spirituelles était un exercice de simplification. Ce n'est évidemment pas une vie spartiate, mais nous avons raffiné ses éléments à leur cœur. "

La maison principale extrêmement raffinée (voir Résumé architectural, Octobre 1998), construit principalement en acajou et en verre, a été achevé en 1997. Le plan du site renforce un sentiment puissant de destination qui est peut-être le secret de tout refuge. Les visiteurs laissent leur voiture comme ils laisseraient leurs chaussures au seuil d'un intérieur japonais, puis suivent un circuit de couvert passerelles qui mènent du parking à plusieurs pavillons (studios de musique et de peinture, kiosques et dépendances) et les relient à un un autre. La beauté sauvage du terrain - un labyrinthe de forêts sillonnées par des ravins escarpés et le lit sinueux de la rivière - est cependant plus astucieuse qu'il n'y paraît. Mensch a traversé la tuerie avec un pont suspendu au-dessus des chutes et une passerelle en pierre en dessous d'eux pour créer une boucle de sentiers à travers les jardins au bord de l'eau. «Traverser un pont est devenu connu comme allant de l'autre côté», dit-il. À la naissance de son premier petit-enfant, en 2001, il a commencé à planifier un complexe pour sa progéniture qui favoriserait leur autonomie tout en encourageant leur connexion. «Nous ne voulions pas que nos fils sentent qu'ils étaient nos invités ou, en fait, qu'ils avaient l'obligation de participer à des activités de groupe», explique Mensch, «mais en tant qu'aînés adorés, nous les aimons à proximité.

Les nouveaux bâtiments, triangulés sur une élévation, ont un accès privé depuis la route et une informalité accidentée calquée sur celle des camps d'été et miniers américains. Il y a peu d'art ou de motif et aucun encombrement pour détourner l'attention de la géométrie audacieuse. La vie facile est ici définie par les frontières fluides entre l'intérieur et l'extérieur. Utilisation par Mensch de constructions à ossature bois, de panneaux isolants en acier galvanisé, de murs en pin non fini et de sols peints crée, comme il le souligne, une atmosphère plus ludique et plus jeune que celle du sanctuaire zen du côté adulte du tuer. Les plantations matures masquent les zones publiques et privées précisément articulées les unes des autres et de la résidence parentale.

Une maison d'hôtes de deux chambres, sur pilotis, "a une vue sexy", comme le dit Mensch, sur la piscine et les chutes au-delà. Josh Mensch, scénariste et musicien, passe les week-ends dans un refuge d'une chambre qui combine l'ouverture d'un loft avec le confort d'un studio dans une colonie d'artistes de la Nouvelle-Angleterre. Jon Mensch et sa femme, qui ont deux enfants d'âge préscolaire, ont récemment quitté la ville pour vivre à plein temps dans leur trois chambres cabine: une datcha moderniste avec des plafonds pyramidaux en sapin de Douglas et un porche aéré qui devient leur famille de beau temps salle. Le poolhouse en forme de grange, avec son foyer monolithique et ses planchers chauffants, tous deux en pierre bleue indigène, est les communs d'hiver du complexe et l'espace de fête toutes saisons. Mensch a incorporé une zone de stockage pour le mobilier démontable en teck, construit sur place à partir de ses propres plans, permettant de dégager le sol pour les banquets ou les bals. Un mur de 40 pieds de portes de garage vitrées est soulevé en été, lors des déplacements vers la cuisine extérieure, la terrasse en treillis et la loggia sous la maison d'hôtes.

Le composé Mensch est organiquement harmonieux sans être fini: il y a beaucoup d'espace de croissance. Son architecte attend avec impatience le jour où ses plus jeunes garçons «passeront de l'autre côté» - mais seulement lorsqu'ils seront prêts, dit-il, et s'ils le veulent. Renoncer à la possessivité peut être le secret ultime d'une vie essentielle.

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