Heath Ceramics célèbre 70 ans de design moderne

  • February 13, 2021
  • DansVoix

Les propriétaires Catherine Bailey et Robin Petravic discutent de l'avenir de la marque patrimoniale

En 1944, Edith Heath, alors âgée de 33 ans, enseignait à la Presidio Hill School de San Francisco pendant la journée et offrait des cours de céramique le soir à la célèbre California Labour School. Ce printemps-là, elle a rencontré Jermayne MacAgy, la directrice par intérim du California Palace of the Legion of Honor Museum, qui a invité Heath à exposer ses céramiques au musée à l'automne. L'exposition a ouvert le 1er septembre et a duré un mois entier. Dans les 200 pièces présentées, Heath s'est concentré sur les services à thé, les services à salade et les bols, dont la répétition de forme simplifiait la tâche ardue de production. À côté de ces éléments de base se trouvaient des objets tels que des vases, des bougeoirs, des assiettes de forme carrée, un pichet à eau, une carafe et une cruche à bière avec des tasses coordonnées.

Le spectacle a été un succès pour l'artiste autodidacte, tant sur le plan personnel que professionnel. Bill Brewer, l’un des acheteurs du grand magasin historique Gump de San Francisco était présent. Brewer a passé un contrat avec Heath pour produire de la poterie jetée à la main pour le magasin et lui a installé un atelier de céramique, par hasard sur Clay Street au centre-ville de San Francisco. Dans les deux semaines, elle a livré sa première commande, et peu de temps après, son travail était porté par Neiman Marcus, Marshall Field's, Bullock's et, peut-être plus important encore, America House à New York, une galerie commerciale fondée par Aileen Osborn Webb. C'est là que Frank Lloyd Wright a repéré pour la première fois la poterie de Heath, qu'il a choisie comme vaisselle de choix pour sa liste de projets influents.

Edith Heath dans l'usine Sausalito.

Photo: Fondation Brian & Edith Heath / Archives de conception environnementale, Université de Californie, Berkeley

Edith, avec son mari Brian, a finalement fondé Heath Ceramics en 1948. Au cours des 50 prochaines années, l'usine produirait jusqu'à 90 formes de vaisselle différentes et près de 50 émaux. En 1993, après une série de problèmes de santé, les Heath se sont retirés pour la plupart, laissant le studio entre les mains de ses employés bien formés. Sans Edith et Brian, cependant, l'esprit de Heath a commencé à diminuer et beaucoup se sont demandé si l'entreprise pouvait continuer ou même rester pertinente. Une décennie plus tard, entrent les designers industriels Catherine Bailey et Robin Petravic, qui sentent qu'il manque quelque chose à leurs propres expériences de design. Avec la bénédiction d'Edith, le couple a acquis la marque durable en 2003, et bien que cette année marque le 15e anniversaire du couple en tant que stewards d'Heath, c'est aussi le 70e anniversaire du studio emblématique. AD PRO s'est assis avec Bailey et Petravic dans leur pied-à-terre au-dessus de la salle d'exposition et de l'usine de production de carreaux de Heath à San Francisco pour parler de leur travail, de l'héritage d'Edith et de l'avenir de Heath Ceramics.

Catherine Bailey et Robin Petravic, propriétaires de Heath Ceramics.

Photo: Aya Brackett

AD PRO: Quand avez-vous rencontré Heath pour la première fois et comment en êtes-vous venu à l'acquérir?

Catherine Bailey: J'avais un cabinet de conseil en design industriel, donc j'ai passé beaucoup de temps assis derrière un écran. Après environ huit ans, les projets sont devenus moins satisfaisants. Robin et moi étions très ouverts à ce qui allait suivre. Nous ne voulions pas spécifiquement créer quelque chose nous-mêmes ou acheter quelque chose nous-mêmes, mais nous voulions avoir un impact et faire partie de quelque chose de plus grand.

Robin Petravic: Je travaillais en tant que consultant indépendant en conception de produits et nous travaillions déjà beaucoup ensemble. Nous venions de déménager à Sausalito depuis la ville et cherchions en même temps quelque chose de plus direct et tangible lorsque nous sommes tombés sur l'usine. C'était juste ce grand sentiment d'opportunité avec tout encore sous un même toit - l'équipement d'origine à l'arrière et les pièces du magasin étaient si familières et pourtant vintage en même temps.

Edith Heath tournant un bol.

Photo: Fondation Brian & Edith Heath / Archives de conception environnementale, Université de Californie, Berkeley

CB: Edith Heath avait alors environ 93 ans et n'était plus en mesure de gérer l'entreprise. Elle avait donné le contrôle à un ami de la famille, qui à ce moment-là l'avait placé dans une fiducie, alors nous l'avons techniquement acheté à la fiducie. Ils avaient la vision de la préserver, mais aussi de la faire tourner au chapitre suivant. Nous étions totalement alignés [avec la confiance] et il y avait beaucoup de bonne volonté entre nous pour y arriver.

RP: L'autre chose qui était importante pour nous était que toute la fabrication restait là [dans l'usine de Sausalito]. Certaines des autres personnes intéressées à l’acheter ne pensaient pas que vous pouviez faire toute la fabrication là-bas, ou elles étaient plus intéressées par l’immobilier.

CB: Nous voulions vraiment nous assurer de conserver ce qui était vraiment pur à propos de Heath, et de continuer à créer ce prochain chapitre - et de voir comment une entreprise comme celle-ci pourrait être viable et s'intégrer vraiment aujourd'hui. Une partie de cela consistait à jeter un coup d'œil à ce qui était vraiment remarquable à ce sujet et à ce qui fonctionnait dans le passé, mais en réalisant que nous ne pouvions pas continuer exactement de la même manière - cela ne fonctionnait tout simplement plus.

La section de coulée coulée de l'usine de Sausalito aujourd'hui.

Photo: Aya Brackett

AD PRO: Quels ont été les premiers changements que vous avez apportés?

CB: Deux des premières choses dont nous n’avons pas eu à discuter, nous savions simplement. L'une était de savoir que nous devions en fait avoir une gamme de produits pour qu'il y ait un point de vue clair, au lieu de simplement fabriquer ce que tout le monde voulait. Nous avons pris ce qui était vraiment le plus pur et le plus important du passé et avons créé de nouvelles couleurs et une nouvelle forme qui manquait: la grande tasse. Edith avait conçu une belle tasse (la tasse de studio) avec une poignée basse qui est vraiment emblématique avec beaucoup de caractère, mais les gens aiment boire du café beaucoup plus maintenant qu'ils ne le faisaient en 1948. C'était en quelque sorte de retenir la ligne parce qu'il n'y avait pas de tasse pratique qui soit vraiment liée à aujourd'hui.

AD PRO: Quelles sont les couleurs que vous avez introduites dans le répertoire de Heath?

CB: À l'origine, il y avait beaucoup de couleurs à base de lumière - les couleurs historiques étaient très terreuses et sur de l'argile brune. Pour équilibrer cela, nous avons utilisé de l'argile blanche et créé French Grey, Persimmon et Mist - trois couleurs qui ont vraiment redéfini l'apparence de Heath aujourd'hui. Vous pouvez facilement les mélanger avec les anciennes couleurs. Quinze ans plus tard, nous cherchons à rafraîchir cette palette pour la première fois. Ces couleurs sont toujours très belles, mais les choses semblent un peu différentes aujourd'hui. De mon point de vue, 10 à 15 ans est un cycle de vie vraiment sympa pour les couleurs de vaisselle.

Glaçage des minéraux à l'usine.

Photo: avec l'aimable autorisation de Heath Ceramics

AD PRO: Y a-t-il quelque chose en cours d'élimination?

CB: Nous avons une petite usine, donc si nous voulons y installer quelque chose, nous devons retirer quelque chose. Celles-ci deviendront des couleurs archivées, et elles deviendront plus précieuses et spéciales.

AD PRO: Vous nous avez dit que vous travailliez sur de nouvelles couleurs ce printemps pour sortir à l'automne. Que sont-ils?

CB: Les nouvelles couleurs sur lesquelles nous travaillons ne sont pas encore toutes nommées! Il existe des groupes de couleurs qui, pour nous, semblent très frais et nous pensons qu’ils vont résister à l’épreuve du temps. Facilement pendant encore 15 ans. Parfois, les couleurs changent légèrement au fil du temps à mesure que les ingrédients changent, et elles ne se sentent plus bien. Il y a une couleur que nous introduisons qui est plus significative: elle s’appelle Rosemary. C'est un vert foncé mais c'est sur une argile blanche donc vous obtenez beaucoup de contraste. Nous retirons la glaçure sur le bord pour que vous puissiez voir le matériau - quelque chose qu'Edith Heath a beaucoup fait. D'autres commencent à le faire plus maintenant, mais nous le faisons depuis 1948. Le romarin a un look unique car il y a beaucoup de contraste entre l'argile et la glaçure.

Offres de la ligne actuelle de Heath.

Photo: Jeffery Cross

AD PRO: Quels sont les moments forts auxquels nous pouvons nous attendre pour le 70e anniversaire de Heath?

RP: Nous avons des couverts cette année que nous avons conçus avec le dernier fabricant américain de couverts. C’est la première fois que nous concevons des couverts Heath. Il est en quelque sorte destiné à s'associer à la ligne originale du coupé, mais peut en fait aller avec n'importe quoi. La société s'appelle Sherrill Manufacturing and Liberty Tabletop et est l'ancienne usine Oneida, qui a été achetée par certains des employés il y a plusieurs années après le transfert de la production d'Oneida à l'étranger.

CB: Ces gars sont incroyables. C’est vraiment la seule coutellerie conçue et produite aux États-Unis au cours de la dernière décennie. Pour nous, il est vraiment important d’établir ce type de lien. Nous avons une affinité avec des gens comme ça. Nous aurions pu simplement faire le design et l'expédier à l'étranger pour le faire, mais cela touche vraiment beaucoup de gens qui ont mis tout ce qu'ils avaient pour faire ce travail.

RP: Il devrait faire ses débuts tôt cet été, mais nous attendons le couteau! Ils n’ont jamais créé de nouveau couteau. Dans le passé, ils se concentraient vraiment sur les conceptions dérivées et traditionnelles, et ils peuvent très bien le faire. Nous arrivons maintenant avec quelque chose de moderne, et ce qui est important dans le formulaire est un peu différent. Comme pour Heath, un bon design est important pour la santé d'une entreprise - pour pouvoir vivre, être pertinent et ne pas basculer en fonction des tendances.

CB: Nous collaborons également avec Artek [la société de conception de meubles basée à Helsinki, fondée en 1935]. Un projet cool est avec leur chariot à thé Alvar Aalto [le chariot à thé 900, conçu en 1937]. Il a ces grandes roues et un dessus de tuile - ils sont super collectionnables et très chers. Nous allons en concevoir dix, chacune avec un dessus de tuile d'art personnalisé. C’est une belle façon de combiner notre histoire avec leur histoire. Ils produisent également un tabouret classique [le tabouret E60, conçu par Alvar Aalto en 1934] pour lequel nous nous inspirons de notre palette de couleurs, à la fois ancienne et nouvelle, et l'ajoutons à l'assise. Nous utilisons également notre travail de glaçure comme source d’inspiration et créons des graphiques à afficher sur les tabourets.

Usine et salle d'exposition de Heath à San Francisco.

Photo: avec l'aimable autorisation de Heath Ceramics

AD PRO: À la fin de la journée, qu'est-ce qui vous apporte le plus de joie chez Heath?

CB: Le studio est celui où je reçois le plus de satisfaction - où il y a une véritable et véritable exploration de l'argile et une réelle créativité qui ne repose pas sur une stratégie de marché. Vous pouvez imaginer ce que cela a dû être en 1948 d'avoir été Edith et Brian Heath en train de trouver comment transformer ce qu'ils aimaient en entreprise.

RP: Nous nous sommes efforcés de maintenir cet esprit original tout en ayant une entreprise qui continue de prospérer. Nous sommes très clairs quant à notre vision et pourquoi nous faisons ce que nous faisons. Nous créons une entreprise pour nos employés - il y en a 200 maintenant! Nous gagnons de l'argent pour pouvoir continuer à faire des entreprises plus créatives, et non l'inverse.

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