Hôtels: Kenya's Ngong House

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Isak Dinesen's out of africa débute par une phrase aussi pure que l'air à 6 000 pieds dans les hauts plateaux du Kenya: «J'avais une ferme en Afrique, au pied des Ngong Hills». Les mots eux-mêmes ressemblent au paysage qu'ils vous invitent à imaginer - une plaine de monosyllabes avec les toponymes incantatoires qui s'élèvent au-dessus d'eux - et ils génèrent une émotion que vous ne pouvez pas au début définir. Mais à la fin de ses mémoires, vous le reconnaissez comme le calme de la finalité: dans tous les sens, c'est le passé parfait.

Dinesen partit pour le Kenya en 1913 pour épouser son cousin Bror Blixen. Sa famille les avait jalonnés sur une plantation d'environ 5 000 acres, et pendant les 17 années suivantes, elle a essayé mais échoué à cultiver du café. Sa passion pour la vie d'un colon était telle que les sécheresses, les déluges, le divorce, les gelées, les épidémies, la maladie et une guerre mondiale ne l'auraient probablement pas vaincue. Mais la ferme était - et avait toujours été - trop haute pour sa récolte. En 1931, l'année où son amant, Denys Finch Hatton, est décédé dans un accident d'avion, les investisseurs ont forcé une vente en faillite et elle a quitté le Kenya pour toujours.

«Je l'ai imaginé comme une alternative émouvante aux hôtels de la ville, qui sont luxueux mais tous plus ou moins dans le même moule moderne et climatisé de grande hauteur», déclare Verleysen.

Au fur et à mesure de l'essor de Nairobi, Karen Coffee, comme on l'appelait la propriété, est devenue Karen, une constellation civilisée de villas et de domaines (parfois encore visité, cependant, par certains des vieux familiers de Dinesen - girafes, guépards, singes, phacochères, hyènes et même le lion étrange - du national adjacent se garer).

En 1994, Paul Verleysen, ingénieur en construction belge et ancien diplomate qui a passé l'essentiel de sa carrière en Afrique, a acheté 10 acres de terrain près de la frontière Karen / Langata et a ouvert un lodge qu'il a appelé Ngong Loger. «Je l'ai imaginé comme une alternative émouvante aux hôtels de la ville», dit-il, «qui sont luxueux mais tous plus ou moins dans le même moule moderne et climatisé de grande hauteur». Avec son fils, Christof (décédé tragiquement dans un accident d'avion l'année dernière) et un équipage local, Verleysen a construit cinq maisons sur pilotis de deux étages avec des matériaux indigènes et conception. Ils se nichent presque invisiblement dans un paysage d'arbres épineux, de cactus et d'acacias, séparés les uns des autres et de la loge principale. À trente minutes de l'aéroport, une nouvelle arrivée fait l'expérience de quelque chose de la révélation que Dinesen décrit comme "venant d'un monde précipité et bruyant vers un pays immobile".

Le lodge principal est un bungalow en pierre recouvert de vigne avec une véranda bien ombragée qui date de la période coloniale. Son salon est une bibliothèque décorée d'œuvres d'art et de mobilier d'artisans africains, dont une monumentale table de bois de boutre et os de bébé girafe par le regretté artiste Tonio Trzebinski (dont la mère, Errol, est le biographe de Finch Hatton). Chacune des maisons sur pilotis idiosyncratiques dispose d'un balcon privé avec une vue imprenable sur la collines - pics bleu-vert que Dinesen comparait aux «vagues immobiles». L'une est une rondavelle au toit de chaume connue sous le nom de la salle des bateaux. Un escalier hélicoïdal mène, à travers une trappe, à un espace où les clients dorment sous un filet romantique sur un lit fabriqué à partir d'un canoë de mer que Verleysen a acheté à un pêcheur swahili. Les fauteuils à oreilles de balcon ont été tissés en jacinthe d'eau du lac Victoria par un collectif d'artisans locaux. La baignoire attenante, accessible par une passerelle, a des hublots fabriqués à partir de bouteilles de vin recyclées, et le tub est un plus petit canoë taillé à la main dont la proue gracieuse a autrefois tranché les disjoncteurs sur l'Indian Océan.

L'épouse de Verleysen, Penny Winter, créatrice de mode, l'aida à choisir les objets, tissus et accessoires panafricains - une mosaïque de verre teinté Kitengela d'Anselm Croze; bronzes animaliers et peintures de Michael Ghaui; batiks tribaux de Côte d'Ivoire; oreillers en tissu Kuba vintage du Congo; et des jetés ou des traversins en raphia perlé de cauris, qui donnent une touche graphique aux intérieurs. Les méridiennes en lin du salon de la "cabane dans les arbres" sud sont drapées de couvertures garnies de dentelle belge, et ses la mezzanine de couchage est meublée d'un coffre, d'une table à écrire et d'un lit à baldaquin réalisés par les légendaires sculpteurs sur bois de Lamu.

De nombreux voyageurs partent de Ngong House pour des aventures plus rudes, et les rituels du lodge leur offrent un avant-goût de la vie de brousse. Il y a des apéritifs près d'un feu de camp; banquets aux chandelles dans la voluptueuse tente à manger; et des chauffeurs sur appel pour des excursions dans les musées, les marchés et les sanctuaires de la faune de Nairobi. La haute cuisine très réputée de la cuisine est préparée par des chefs kényans qui ont étudié avec des maîtres belges. À cet égard, ils sont les héritiers légitimes du Kamante de Dinesen, dont la pièce de résistance, " soupe », était un consommé délicieusement raffiné qui attendait toujours Finch Hatton à son retour de safari. À partir d'ingrédients élémentaires - la moelle de l'Afrique - Kamante a distillé quelque chose de pur. Et Verleysen aussi.

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