La préservation historique survivra-t-elle au COVID-19?

Les organisations vouées à la protection du patrimoine national s’emploient à maintenir leur plaidoyer en vie

Au début de la pandémie de coronavirus, la Historic Savannah Foundation (HSF) avait des décisions à prendre. Alors que le pays était verrouillé, comment l'organisation pourrait-elle continuer à sauver les bâtiments qui définissent Le passé, le présent et l’avenir de Savannah, en particulier lorsque cette mission repose si fortement sur la participation de le public? La HSF mène des visites à pied des maisons et jardins locaux, et il possède et exploite le Davenport House Museum, un Maison de style fédéral des années 1820 qui résume l'histoire de la ville, de l'esclavage d'avant-guerre au XXIe siècle tourisme.

Au début de la crise, le HSF a transféré autant de ses opérations que possible en ligne. Le personnel de la fondation a commencé à travailler à distance, créant des programmes pour le mois de la préservation virtuelle de mai, rédigeant des subventions, collectant des fonds et envisageant d’économiser des bâtiments. Mais il a également licencié ou licencié la moitié de son personnel et, le 16 mars, a fermé la Davenport House. «Ils interagissent avec le public et racontent une histoire; ils ne peuvent pas être virtuels », déclare Susan Adler, PDG et présidente de HSF, à propos des employés qu’ils ont dû laisser partir. "Pour la fondation, je pense que, contrairement à tant de fondations à but non lucratif, il s'agit de voir ce que vous devez faire pour rester en vie."

Partout au pays, Los Angeles a vécu une expérience totalement différente. La Californie était l'un des premiers épicentre du coronavirus aux États-Unis, et l'État a pris des mesures rapidement et agressivement pour empêcher les pires scénarios, ce qui signifiait que la programmation en personne au cœur du calendrier de printemps du Los Angeles Conservancy serait impossible. Son déjeuner annuel de remise des prix de préservation a été reporté en octobre; une visite de l'architecture des années 1970 s'est déroulée virtuellement; et la série de films Last Remaining Seats, qui attire chaque année 10 000 téléspectateurs, a été annulée.

Comme le HSF, une grande partie du travail de L.A. Conservancy a été transféré en ligne, où il a créé de nouveaux programmes, comme une heure du conte virtuelle pour les enfants, et a consacré plus de ressources aux autres. L’organisation n’a pas eu à licencier du personnel ni à réduire les heures. «Nous nous sentons très chanceux», déclare la présidente-directrice générale Linda Dishman. «Nous avons économisé de l'argent au fil des ans uniquement pour ce type de situation, mais j'ai toujours pensé que nos réserves seraient destinées aux tremblements de terre.»

Les deux organisations, séparées par l'échelle, la géographie et les circonstances, démontrent l'impact varié de la pandémie sur la préservation aux États-Unis. Des histoires de personnel réduit, comme à la HSF et aussi à Chicago Frank Lloyd Wright Trust, évoquez des images de sites ramassant de la poussière et tombant en ruine, ou pire. Les propriétés vulnérables peuvent être souillées par le vandalisme ou rasées par les promoteurs sans entretien ni protection appropriés. Cette anxiété est compréhensible; les engrenages du progrès ont depuis longtemps détruit certains des bâtiments les plus importants d'Amérique, Gare d'origine de New York en Pennsylvanie au Prentice Women’s Hospital de Chicago. Les sites étant fermés aux visiteurs, comment ces organisations - dont beaucoup existent sur de faibles marges - peuvent-elles espérer sortir intactes de ce moment?

Le National Trust for Historic Preservation a proposé des visites virtuelles du grenier du Drayton Hall de Charleston, une zone généralement interdite aux visiteurs, pendant son mois de conservation.

Photo: Ron Blunt / National Trust for Historic Preservation

«Ce qui aggrave cette situation, ce sont les défis auxquels de nombreuses organisations à but non lucratif exploitant des sites historiques sont confrontées avec la perte de sources de revenus importantes, en raison de à la fermeture de sites ou à la perte de flux de revenus de location d'événements », déclare Aimee Jorjani, président du Conseil consultatif sur la préservation historique (ACHP). «Comme tout extrême, les défis sont très réels pour la préservation [en ce moment]. En même temps, cela peut créer des opportunités. Les outils en ligne pour l’engagement créatif ne manquent pas. »

En effet, les défenseurs de l'environnement ont rapidement innové pour rester en contact avec un public dévoué, créer une nouvelle cohorte d'alliés et poursuivre leur plaidoyer. La L.A. Conservancy, par exemple, a vu un engagement accru dans un programme d'héritage-entreprise consacré à la sensibilisation aux entreprises historiques et emblématiques en voie de disparition après le début de la fermeture des restaurants. Il y a donc investi plus de temps et d'énergie que prévu lors du lancement de l'initiative fin 2019. «Les gens ne s'identifient peut-être pas comme des défenseurs de l'environnement, mais ils se soucient de cette entreprise à deux pâtés de maisons de leur maison où ils peuvent maintenant marcher et acheter des plats à emporter», dit Dishman.

Le National Trust for Historic Preservation, quant à lui, a lancé un programme quotidien robuste pour le mois de la préservation, comme une visite virtuelle du grenier au Drayton Hall de Charleston, une zone généralement interdite aux visiteurs, et un concert enregistré dans la maison d'enfance de Nina Simone à Tryon, dans le Nord Caroline. Cet effort a non seulement permis aux visiteurs de rester intéressés par les sites qu'ils aiment, mais aussi à tout le monde de les rencontrer, que ce soit c'est Belle Grove près de Middletown, en Virginie, ou le Waikīkī War Memorial Natatorium à Honolulu - dans le confort de leur canapé.

«Nous avons énormément ouvert les façons dont les gens vivent lieux historiques numériquement au cours des huit dernières semaines, et je pense que c'est là pour rester », déclare Katherine Malone-France, responsable de la préservation au National Trust. «Cette vague de créativité numérique va avoir des avantages à long terme pour tous les aspects de notre façon de penser le patrimoine et le tourisme territorial.»

Pendant tout ce temps, d'importants travaux de préservation se poursuivent. La HSF est en pourparlers sur deux propriétés qu'elle souhaite acquérir, la L.A. Conservancy publie rapports d'impact environnemental, et le National Trust tire parti de son réseau pour faire campagne pour plus financement de la préservation. Pourtant, on craint que plus la pandémie maintiendra les bâtiments fermés et les visiteurs à la maison, plus les défis augmenteront.

Le domaine de Belle Grove près de Middletown, en Virginie, est un autre site du National Trust qui a été ouvert pour des visites virtuelles en mai.

Photo: Ron Blunt / National Trust for Historic Preservation

"C’est un très gros point d’interrogation sur ce qui va se passer, en particulier pour les bâtiments que nous voulons préserver et qui le sont peut-être points de repère légalement désignés au niveau de la ville, de l'État ou du gouvernement fédéral, ou peut-être pas encore », déclare Adam Roberts, directeur des politiques à AIA New York. «Cela pourrait prendre des mois avant que le travail ne soit fait sur eux, et que se passe-t-il pendant ce temps? Se détériorent-ils au point que nous ne pouvons plus les réutiliser? J'espère que non."

Pour sa part, Jorjani dit que l'ACHP surveille tous les projets fédéraux entrepris en urgence à la suite du coronavirus. L'agence travaille avec d'autres entités gouvernementales pour s'assurer que tout impact sur les propriétés historiques «est considérée dans la mesure du possible grâce à un processus de consultation accéléré avec les représentants de l’État et des tribus, »elle dit.

Mais il y a un autre facteur qui joue en faveur de ces propriétés. Selon un rapport publié par l'Université Rutgers et le National Park Service, le crédit d'impôt historique fédéral, en 2018, a généré 7,7 milliards de dollars en investissements de réhabilitation - dont 75% sont allés à des projets dans des collectivités en difficulté économique - et ont créé 129 000 emplois. Ainsi, explique Malone-France, il y a un impératif économique à la préservation qui devrait prendre une place prépondérante dans toute décision prise concernant un site ou un quartier historique. «La préservation historique est un outil extrêmement important pour la revitalisation et la reprise économiques», dit-elle. «Et ce sera encore plus le cas, alors que le pays se remettra de la pandémie.»

Alors que certaines régions commencent à rouvrir, les États commencent à envisager leur avenir post-COVID-19. Et il semble y avoir des lueurs d'espoir après le long et sombre printemps.

Dans Savane la HSF a rouvert la Davenport House le 1er juin, permettant à la fondation de ramener quelques employés mis à pied. Dans un souci de sécurité, l'organisation commencera des visites de la maison à l'extérieur et exigera un nombre réduit de visiteurs par groupe. «Ceux d’entre nous qui sont dans la préservation et dans l’histoire doivent se souvenir de l’importance de raconter des histoires et de suivre ce qui se passe actuellement», déclare Adler. Mais, ajoute-t-elle, «[Nous ne voulons] pas que les précautions du COVID-19 [éclipsent] l'histoire de la maison.»

Les événements en personne sont un peu plus loin dans Los Angeles, ce qui signifie que le L.A. Conservancy repense une initiative centrée sur l'architecture des années 1970. Les conférences seront mises en ligne, il y aura des webinaires Zoom et une visite du bâtiment prévue sera désormais en voiture. «C'est différent de ce que nous pensions que cela allait être», dit Dishman. «Mais nous sommes très déterminés à faire revenir les gens dans la rue et à vraiment découvrir personnellement les bâtiments historiques.»

Les médias sociaux et les diffusions en direct ne remplacent pas le fait d'entrer dans un lieu et d'être impressionné par sa beauté et son histoire. Mais si le mouvement de préservation nous a appris quelque chose, c’est que les citoyens ordinaires sont les meilleurs défenseurs des propriétés historiques. Une présence numérique élargie a créé de nouvelles opportunités pour les défenseurs de l'environnement d'élargir leur public et d'approfondir leur bassin de défenseurs.

«La préservation est vivante», dit Dishman. "Peut-être sous une forme différente, mais nous sommes toujours là."

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