AD herinnert zich: Deborah hertogin van Devonshire

Deborah-weduwe, hertogin van Devonshire, die vandaag op 94-jarige leeftijd stierf, was meer dan alleen een duivels geestige Brit doyenne met een diep respect voor kippen, een passie voor Elvis Presley en een supermodel kleindochter (dat zou Stella Tennant). Decennialang, dankzij de eeuwige dank van het Engelse toerisme, slaagden zij en haar overleden echtgenoot, de 11e hertog, erin Chatsworth, een groots landhuis dat ze koppig transformeerden tot een van de tien meest populaire bestemmingen in Engeland. De barokke kolos met 297 kamers in Derbyshire trekt jaarlijks meer dan 750.000 toeristen, die door de gangen en tuinen op zijn meesterwerk schilderijen, koop private-label goederen in zijn zes themawinkels, en dineer in zijn vier restaurants en cafés.

Maar in het begin was het leven wat bescheidener. De hertogin werd geboren als de geachte Deborah Vivien Freeman-Mitford, de jongste van de zes onstuitbare en vaak controversiële dochters van de vaak geldgebrande 2e Baron Redesdale. Twee van haar zussen, Diana en Unity, werden gepassioneerde aanhangers van Adolf Hitler, terwijl een andere, Nancy, een bewonderde romanschrijver en biograaf werd. Deborah, bekend als Debo, werd echter als een beetje flauw beschouwd, merkte ze ooit op, dus ze bleek veel minder een beproeving te zijn voor haar lang lijdende ouders. Terwijl haar oudere broers en zussen Engeland schokten met hun politiek, liefdesaffaires en allerlei wangedrag, Debo dook gelukkig in het sociale houtwerk en trouwde in 1941 met een erfgenaam van het hertogdom Devonshire. "Ik ben een huisvrouw", vertelde ze ooit

De New York Times. "Ik ben de vrouw van het huis."

Daarmee bedoelde ze Chatsworth, haar huis van 1959 tot de dood van haar man, Andrew, in 2004. (Hun zoon Peregrine, bekend als Stoker, is de huidige hertog.) Toen zij en haar man naar de verwaarloosd meesterwerk uit het begin van de 18e eeuw, werd het bezwaard door duizelingwekkende plichten ter dood, naar verluidt dicht bij $ 20 miljoen. Zeldzame schilderijen, tekeningen en boeken, maar ook land en huizen, werden verkocht om de schuld te verminderen - het zou 17 jaar nodig hebben om alle belastingen te betalen - en geld verdienen, niet allemaal succesvol. Zoals de hertogin schreef in een memoires uit 2010: Wacht op mij!, 'Chatsworth Food, een bedrijf dat jam, chutneys, koekjes en cakes verkoopt en waarmee Chatsworth een fortuin zou moeten verdienen, was een akelige flop.'

De voorouderlijke kunstcollectie werd door de jaren heen overvallen om rond te komen. Het bekendste is dat de familie $ 28,5 miljoen opbracht via een verkoop in 1984 van 70 tekeningen van oude meesters, een kop die afstootte dat Christie's specialist Francis Russell genaamd "a aderlating." Soortgelijke desinvesteringen volgden, maar in 2002 werkten de Devonshires samen - waaronder de oprichting van een liefdadigheidsfonds en schenking voor het "behoud van Chatsworth op lange termijn ten behoeve van het publiek" - heeft uiteindelijk geresulteerd in een onafhankelijk beheerd historisch pand dat zijn eigen onderhoud.

Toen de huidige hertog, Stoker Devonshire, in 2012 de World Monuments Fund's Watch Award in ontvangst nam voor zijn rentmeesterschap over de 35.000 hectare landgoed, groette hij zijn ouders en zei: 'Dankzij hun energie, verbeeldingskracht en een gezonde dosis koppigheid gedurende een ambtsperiode van 50 jaren veranderden ze een trieste en vervallen oude plek in een bestemming die driekwart miljoen mensen met plezier bezoeken jaar."

Voor informatie over Chatsworth, ga naar chatsworth.org. Voor het bezoek van * Architectural Digest * in 2007 aan het legendarische landhuis, Klik hier.

instagram story viewer