Decoratrice Elsie de Wolfe nam in de jaren veertig L.A. door Storm

Hoe Elsie de Wolfe, 's werelds beroemdste decorateur, de nazi's ontvluchtte, de chintz uitrolde en de toost werd van Tinseltown

Een maand voordat Hitlers tanks Parijs binnenkwamen, vluchtte Elsie de Wolfe - baanbrekend decorateur, best geklede vrouw ter wereld, armatuur van de Stad van het Licht -. De petite blauwharige tachtigjarige droeg een kicky jurk van haar geliefde Mainbocher en reed in haar naar het zuiden Rolls-Royce Phantom II Sedanca de Ville met chauffeur, vergezeld van haar man, Sir Charles Mendl, en hun twee poedels. Mode columnist John McMullin, een vriend die zo dichtbij was dat de Mendls hem als een zoon beschouwden, volgde in een Buick met Elsie's secretaresse; McMullins bediende, vergezeld door Elsie's dienstmeisje, bestuurde de laatste van de voertuigen, een Ford-stationwagen volgepropt met Vuitton-koffers.

Weken later arriveerde de karavaan in Lissabon, Portugal, waar de Mendls aan boord gingen van Pan American's Yankee Clipper, de Concorde van zijn tijd, op weg naar de geboorteplaats van de decorateur in New York City. Zesentwintig uur daarna, op 3 juli 1940, stapte de vrouw die ooit de chicste vluchteling van de Tweede Wereldoorlog werd genoemd het asfalt op het vliegveld van La Guardia, met rennen in haar kousen en aan overleven in haar gedachten - zowel aan haarzelf als aan haar leven Europa. 'Stuur vliegtuigen,' smeekte lady Mendl een verslaggever. “Dat zijn de enige dingen die de oorlog zullen winnen. Mannen doen er niet zo veel toe. Vliegtuigen! Vliegtuigen! Vliegtuigen! "

Manhattan in oorlogstijd was een toevluchtsoord voor Europa's chique en staatlozen, en voor Elsie was de tijdige omhelzing er een die ze in haar voordeel manipuleerde. Hoewel zij en Charles - een slappe gepensioneerde Britse spion die ze in 1926 trouwde, tot ieders verbazing sinds de enige wat ze gemeen hadden, was een voorkeur voor vrouwen - ze hadden Amerikaanse investeringen om uit te putten, hun buitenlandse bezittingen waren dat bevroren. Ze drongen aan op contant geld, ruilden en onderhandelden.

Elsie's publiciteitswaarde betekende dat ze een flinke korting kon krijgen van het St. Regis hotel en haar opnieuw kon inrichten Suite op de 18e verdieping in haar kenmerkende palet van groen en wit en zorgt ervoor dat de woonkamer eroverheen spat de omslag van Huis en tuin. En toen ze geen cocktails schonk aan Amerikaanse beroemdheden en Europese aristocraten, werd ze gezien: lunchen in Henri Soulé's nieuwe Le Pavillon-restaurant, een striptease-act opnemen in de nachtclub van Fefe in Monte Carlo of sloppenwijken in een automaat - zij het met geleend hotelkristal en bestek.

Een jaar of wat later besloten de Mendls om de oorlog in Zuid-Californië uit te stellen, een plek waar hun krappe budget verder kon gaan en waar het winterweer gezonder was. "En de meisjes kunnen lunchen en dineren!" Charles, een gourmand in alle betekenissen van het woord, enthousiast in gesprek met de kunstenaar Ludwig Bemelmans van Madeline roem. 'In de hele wereld zijn er geen mooie vrouwen meer - blondines, roodtinten, brunettes - en je kunt hier bijna alles krijgen om te eten. Ik vind de restaurants buitengewoon goed, en men eet goed in privéhuizen. "

Bezuinigingen waren natuurlijk onvermijdelijk. De zwarte Rolls-Royce die de Mendls had gediend tijdens hun vlucht vanuit Parijs zou worden verkocht aan de propafdeling van Warner Bros. voor $ 750 en vervangen door een stationwagen die ze deelden met een andere vluchteling, om gas te besparen in die dagen van rantsoenering. Charles 'zachte stem en statige aanwezigheid leidden ertoe dat hij een extra inkomen ophaalde vaderlijke Engelsen in radiodrama's en films, het meest opvallend tegenover Ingrid Bergman in Alfred Hitchcock's Berucht.


  • Deze afbeelding kan Meubilair Stoel Menselijk Persoon Bank Woonkamer Kamer Binnen Lamp en Tafellamp bevatten
  • Deze afbeelding kan kunst schilderij en plant bevatten
  • Deze afbeelding kan Leuning Leuning Interieur Design Binnen Kamer Woonkamer Meubels Trap en stoel bevatten
1 / 12

Met dank aan 20th Century Fox

Gene Tierney erin De Razor's Edge; Lady Mendl was de decoradviseur van de film uit 1946.


Wat Elsie betreft, maakte haar ontwerpexpertise haar van onschatbare waarde als decoratieadviseur voor 20th Century-Fox's bewerking van W. Somerset Maugham's roman De Razor's Edge. (Ze had ook een schermtest bij Warner Bros., niet in de hoop een filmrol te krijgen, roddelcolumnist Louella Parsons opgemerkt, maar `` zodat ze zichzelf kon zien zoals anderen haar zien. '') Een andere verdienstelijke onderneming van Elsie was een radioshow gebeld Ontbijt in Beverly Hills. Uitgezonden vanuit het Beverly Hills Hotel bleek het een flop te zijn, die na een enkele aflevering verdween. Maar voor zover het grote publiek wist, was de wereldreiziger Mendls gewoon het land doorkruist om in de zwembroek te zijn, altijd Elsie's favoriete plek om te zijn. Hollywood, zo verklaarde ze, was 'het nieuwe brandpunt van de beschaving'.

Eigenlijk was de decorateur, een voormalige toneelactrice, geen onbekende in Tinseltown, aangezien veel van de grootste namen grote feesten hadden bijgewoond in Villa Trianon, het huis van Mendls in Versailles. Mary Pickford en Douglas Fairbanks waren oude vrienden van Elsie. Hij had toezicht gehouden op de installatie van professionele filmprojectoren in Villa Trianon, zodat ze de nieuwste films kon laten zien - en haar voormalige nicht Winifred Shaughnessy, ook bekend als Natacha Rambova, was ooit Mevr. Rudolph Valentino. De omgeving van Los Angeles was ook de locatie van enkele van de slimste werken van Lady Mendl. Voor de pittige Amerikaanse erfgename Dorothy di Frasso leverde ze een herenhuis in Beverly Hills waar chinoiserie-behang een donzig tapijt van apenbont ontmoette (Marlene Dietrich huurde het huis een tijdje). In Brentwood Heights, de luchtige kamers van Elsie voor Gary Cooper en zijn elegante vrouw, Rocky, pronkten met starburst-spiegels van Serge Roche, een extravagant slee-bed met kwastjes en hoge schermen.

Eerst bunkten ze bij Fred Astaire en zijn familie en huurden ze vervolgens een eigen plek, Elsie en Charles kochten uiteindelijk in 1942 een Beverly Hills-hacienda uit de jaren 1920. Ze noemden het After All, de titel van de autobiografie van de decorateur. Na maanden van deskundige masseren belichaamde de 3.500 vierkante meter grote woning het soort jeugdige vitaliteit die Elsie in zichzelf probeerde te houden door middel van plastische operaties, hormoonbehandelingen, hoofdstanden en rage-diëten. Witte verf verfrist het bloempotrode huis van binnen en van buiten, en groen-wit gestreepte canvas gordijnen voor de voordeur en gewelfde loggia's, de laatste geestig de bijnaam Rue de Rivoli. Druiven tolden door de ijzeren raamroosters in Inquisitiestijl. Begonia's en madeliefjes, allemaal wit, schuimden in de tuin, waar torenhoge vormsnoei als wachters stonden en bonte klimop bloeide. Het zwembad werd gedempt om plaats te maken voor een volwassen olijfboom, hoewel het eerste exemplaar veel te klein was voor Lady Mendl's smaak. "Denk je dat ik voor altijd zal leven om dat ding te zien groeien?" zei ze tegen de bezorger. "Haal het weg en breng iets groters terug."

De renovatie van After All, zei Elsie, kostte minder dan al het 18e-eeuwse Franse antiek in Villa Trianon of haar penthouse in Parijs. De vloeren waren zwart gelakt, terwijl de muren en plafonds traliewerkbehang, nephekken, glanzende groene verf en hectares spiegelwerk droegen; stoffen waren gestreept of gebloemd of bespat met varenbladeren. Aanrakingen van koraalrood deden denken aan een van de kostbare bezittingen van de decorateur: een geëmailleerde Fabergé-klok die een geschenk was van haar eerste miljonair-klant, de industrieel Henry Clay Frick. Toen de redactie van Huis en tuin kwam weer bellen, en Elsie omschreef de inhoud van After All ronduit als 'rommel', ontdekt in koopjeswinkels en aangekleed met satijnachtig email en vrolijke stoffen.

Regisseursstoelen werden gebruikt om te dineren. Rond de ramen waren welgevormde spiegelplaten gelijmd als glinsterende fotolijsten. Tegenover een saai bureau hebben Elsie en haar secretaresse het gedecoupeerd met verknipte Piranesi-afdrukken. De uitgave was misschien te verwaarlozen, gezien de beroemde stratosferische vooroorlogse budgetten van de decorateur, maar de sfeer bij Mendl was fantastisch bruisend. Kijk als bewijs De ster, een Bette Davis-voertuig uit 1952 dat After All gebruikte als decor voor een ruige cocktailparty. Vol met feestvierders, weerspiegelt de scène de echte shindigs van de Mendls - tot aan hun eigen butler die er doorheen dwaalt met een zilveren dienblad in de hand, langs een in de winkel gekochte kast die Tony Duquette, een opkomend decorontwerper en Elsie-protégé, had ingelegd met barokke schelpen, nep-smaragden en gips blackamoors.

Het huis, gelegen aan Benedict Canyon (of Cañon, zoals Elsie de voorkeur gaf) Drive, was evenzeer een cultureel kruispunt als een privéwoning. Frank Sinatra viel binnen en vertrok behoorlijk verblind. Greta Garbo en de stripper Gypsy Rose Lee ontmoetten elkaar daar voor het eerst in een onwaarschijnlijke face-to-face ontworpen door Lady Mendl, een wederzijdse vriend. Salvador Dalí schetste een paard in het gastenboek. Actrice Hedy Lamarr was een vaste klant, zo erg zelfs dat de Mendls als matron of honour en getuige op een van haar bruiloften dienden. De middagen kunnen worden besteed aan het spelen van gin rummy met regisseur George Cukor en radiomagnaat Atwater Kent of langs filmsets. Als het donker was, wikkelde Lady Mendl zichzelf in een knielange chinchillajas (naar verluidt een van de slechts twee in Hollywood) en zwaaide ze uit naar chique boîtes zoals Chasen's en de Mocambo. En toen ze de stad niet betrad met een energie die haar jaren verloochende - in 1947, de 88-jarige ondertekende 600 exemplaren van haar kookboek in één keer - ze bedacht onvergetelijke lunches en diners.

"Elsie was de koningin van de Hollywood-gastvrouwen, en de rest waren ondergeschikten", herinnert actrice Arlene Dahl zich, die Charles 'aandacht trok en zijn schunnige humor op prijs stelde; ze kwam Elsie ook 'moeder' noemen, net als veel van de jonge vrienden van het populaire stel. (Het mooie Dahl's vlamkleurige haar paste ook netjes bij Elsie's decor.) Elsie was nooit een fan van formele eetkamers en transformeerde After All is in een nachtclubachtige bar met rotanmeubels en een tentplafond - een subtiele herinnering aan haar nomadische leven en vluchteling status - in plaats daarvan kiezen voor het organiseren van maaltijden door het hele huis en de tuin, vaak aan klaptafels die kunnen worden opgeborgen tot de volgende soirée.

Plaatskaartjes kunnen verse klimopblaadjes zijn met de namen van de gasten erop geschreven in witte inkt, en tomatensoep kan worden gepresenteerd in individuele terrines in de vorm van bloemkoolkoppen. De Razor's Edge ster Clifton Webb, grappig meisje Fanny Brice (ze noemde zichzelf gekscherend Elsie's 'Joodse vriend'), en anderen ooit aangekomen om hun maaltijd in Elsie's kamer te vinden, de gastvrouw achterover op haar eenpersoonsbed en het eten weggestopt in een picknick manden. Verslaggevers lekten elk detail op, hoewel een van Louella Parsons 'lezers schreef om te klagen dat Lady Mendl evenveel publiciteit kreeg als elke Oscar-winnaar.

Voor Elsie was Hollywood echter slechts een aanloophaven, zoals aangegeven in de woorden die erop geborduurd waren van de taftmotto kussens gerangschikt op de banken van After All: HET HEEFT EEN STOUT HART NODIG OM ZONDER TE LEVEN WORTELS. De zin kwam uit de roman uit 1939 van haar vriend Erich Maria Remarque Flotsam, wiens onderwerp, toepasselijk genoeg, vluchtelingen uit de Tweede Wereldoorlog was. "Elsie heeft het er altijd over om terug te gaan naar Versailles als dit allemaal voorbij is," zei Charles tegen een vriend. In 1947 kreeg ze haar wens: Villa Trianon, beschadigd door de SS-officieren die het hadden bezet, was weer van haar en werd snel hersteld met de hulp van Duquette. In de daaropvolgende drie jaar, tot aan haar dood op 91-jarige leeftijd, zou Lady Mendl haar tijd grotendeels verdelen tussen dat huis en haar opgravingen in Californië.

Een paar weken voordat Elsie stierf, hielden zij en haar man hun laatste grote feest in Villa Trianon. Meer dan twee dozijn gasten, onder wie de hertog en hertogin van Windsor, woonden een dinerbuffet bij, gevolgd door een vertoning van de aanstaande film van Billy Wilder Sunset Boulevard. Gekleed in Mainbocher en gehuld in parels, leek de bejaarde gastvrouw in niets op Norma Desmond. Ondanks de grillige smaak van het publiek, was Elsie de Wolfe nooit uit de gratie geraakt - en gedurende een glorieus decennium liet ze Hollywood zien waar echte sterrenkracht om draait.

instagram story viewer